Comment les «Scam PACs» récoltent des millions au nom de causes qui tiraillent le cœur

Comment les «Scam PACs» récoltent des millions au nom de causes qui tiraillent le cœur

janvier 29, 2020 Non Par Marc

BIRMINGHAM, Alabama – Depuis des bureaux banalisés de centres commerciaux dans une petite ville de l'Alabama, les appels sortent à travers les États-Unis, destinés à convaincre les gens de donner de l'argent pour des causes de crise cardiaque comme aider les patientes atteintes d'un cancer du sein ou les veuves de policiers décédés.

Alors qu'ils charmaient des millions de donateurs crédules, une douzaine d'anciens appelants pour deux collectes de fonds importantes ont déclaré à Reuters qu'ils savaient que leurs entreprises en conserveraient la grande majorité. Et les groupes pour lesquels ils collectaient des fonds n’étaient pas du tout des organismes de bienfaisance, mais des comités d’action politique, qui sont normalement mis en place pour recueillir des fonds pour des candidats ou des causes politiques.

«La devise était:« Laissez votre morale à la porte », a déclaré Alexander Lefler, 21 ans, qui a travaillé pendant près d'un an dans un centre d'appels au sud-est de Birmingham, en Alabama, décrivant ce qu'il considérait comme des tactiques à haute pression et trompeuses. «Nous avons en quelque sorte compris que ce que nous faisions était mal, mais j'avais besoin d'un endroit où vivre.»

Les centres d'appels en Alabama, ainsi que d'autres au Nevada, au New Jersey et en Floride, collectent des fonds au nom des «escroqueries PAC», argot parmi les détracteurs des comités d'action politique qui prétendent soutenir des causes louables, mais en réalité, remettent peu d'argent à des fins politiques ou caritatives. Au lieu de cela, la majeure partie de l'argent est conservée par les sociétés de collecte de fonds ou les personnes qui gèrent les PAC.

Grâce à des entretiens avec les anciens appelants et donateurs, des revues de scripts d'appels et des visites dans trois centres d'appels en Alabama, Reuters a obtenu un accès rare au monde de ces collectes de fonds à but lucratif, une niche minuscule mais lucrative des États-Unis de plusieurs milliards de dollars. industrie du télémarketing.

Ces soi-disant «escroqueries PAC» et leurs collecteurs de fonds exploitent la zone grise entre le financement des élections aux États-Unis et les lois sur la collecte de fonds par des organismes de bienfaisance d'État, ont déclaré les régulateurs à Reuters. Ils sont souvent créés en tant que super PAC, groupes qui, ces dernières années, ont été habilités par les tribunaux à lever et à dépenser de l'argent en quantités illimitées, avec peu de réglementation.

Mais les «escroqueries PAC» ne sont pas comme les autres comités d'action politique. Au contraire, eux et leurs collecteurs de fonds présentent les PAC comme des œuvres caritatives, suggérant qu'ils soutiennent les anciens combattants, les pompiers ou les victimes de maladies mortelles, par exemple.

En fait, les opérateurs et les collecteurs de fonds «scam PAC» sont souvent de vieilles mains du monde de la charité, avec une histoire de rodage avec les régulateurs, les dossiers des États et du gouvernement fédéral le montrent. Certaines collectes de fonds travaillent dans les deux mondes, collectant des fonds pour des organisations caritatives et des PAC.

Cependant, lorsque les organisations fonctionnent comme des comités d'action politique, elles ne sont pas soumises aux lois régissant la collecte de fonds caritative, selon les régulateurs fédéraux et étatiques et les responsables de l'industrie du télémarketing. (Voir l'article ci-joint.) En échange du statut d'exonération fiscale, les organismes de bienfaisance doivent généralement s'enregistrer auprès des États, divulguer leurs employés clés et expliquer comment l'argent est dépensé – dans certains cas, en fournissant des états financiers vérifiés.

Il n'en est pas de même pour les «PAC frauduleux».

«C'est une façon pour eux de contourner les lois sur les associations caritatives – c'est exactement ce qu'ils font», a déclaré Stuart Discount, directeur général de la Professional Association for Customer Engagement, une association professionnelle pour les spécialistes du marketing direct.

Les télévendeurs «Scam PAC» qui utilisent des tactiques agressives dans le domaine de la charité courent également moins de risques d'examen ou de sanction lorsqu'ils se tournent vers la collecte de fonds PAC, ont déclaré les régulateurs et les anciens appelants. Les appelants ont déclaré à Reuters qu'ils avaient facilement changé de poste, travaillant dans les mêmes bâtiments, pour les mêmes patrons, en utilisant des scripts similaires.

Bien que les «arnaques PACS» n'aient pas de définition standard et ne puissent pas être comptées de manière définitive, un examen des dossiers de la Commission électorale fédérale suggère qu'ils représentent une fraction des quelque 6 800 PAC du pays. Malgré cela, Reuters a identifié un réseau lâche de sociétés de collecte de fonds et de PAC qui est rapidement devenu une force lucrative, certains se classant parmi les meilleures collectes de fonds au cours de la période allant de janvier 2017 à la mi-2019.

En commençant par un groupe de huit opérations de collecte de fonds qui ont rapporté au moins un demi-million de dollars chacune au cours de cette période, Reuters a retracé les interconnexions entre elles et 31 PAC. En règle générale, les membres du réseau informel se présentent comme des œuvres de bienfaisance, donnent peu aux causes qu’ils promeuvent et dépendent principalement de petits donateurs. La plupart étaient des super PAC, mais plusieurs étaient des comités d'action politique traditionnels, qui ont des limites de contribution.

Au total, les PAC ont encaissé 83,1 millions de dollars au cours de la période de 2 ans et demi examinée par Reuters, dont environ 82% sont allés aux huit sociétés de collecte de fonds, selon les informations de campagne requises par la FEC.

Les PAC examinés pour cet article ont généralement remis moins de 10% de leur prise – parfois moins de 1% – à des candidats ou à des causes, a révélé Reuters. Mis à part la part du lion allouée aux collectes de fonds à but lucratif, de nombreux opérateurs de PAC ont pris une part pour les salaires et les frais généraux.

Deux des sociétés de collecte de fonds identifiées par Reuters employaient des détenus et ex-détenus comme télévendeurs, selon des entretiens en Alabama avec plusieurs anciens employés, ainsi que des dossiers judiciaires.

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Reuters a interviewé une douzaine de donateurs de PAC dans le réseau informel. Tous ont dit qu'ils pensaient donner à un organisme de bienfaisance. Alex Angelides, un ingénieur de 31 ans d'Arlington, en Virginie, a fait don de 600 $ à un super PAC appelé For a Better America, qui a dépensé 90% de son argent uniquement pour la collecte de fonds.

"C'est exaspérant", a déclaré Angelides, qui a appris de Reuters que c'était un PAC qui avait obtenu son argent. «Ça aurait été bien de savoir que mon argent allait à un PAC, pas à un organisme de bienfaisance, et qu'il n'allait pas vraiment aider directement la police et les pompiers.»

"Il devrait y avoir plus de transparence à ce sujet pour protéger les consommateurs", a-t-il déclaré.

Le trésorier du comité, l'avocat Chris Marston, a déclaré à Reuters que le PAC avait pour but de lever des fonds "pour soutenir des candidats qui aideraient la police et les pompiers".

"Je suis sûr que le [call] les scripts n’ont rien dénaturé », a déclaré Marston. "Je ne peux pas parler de la compréhension des gens ou de ce que disent les scripts."

"Je ne pense pas que vous compreniez à quel point il est difficile de collecter des fonds"

Peu d'autres hauts dirigeants de ces sociétés de collecte de fonds et de PACS parleraient à Reuters dans le dossier. Ceux qui ont répondu ont nié que leur marketing était trompeur et ont défendu leur modèle commercial et leur rémunération.

"Je ne pense pas que vous compreniez à quel point il est difficile de collecter des fonds", a déclaré Forrest Sandusky Baker IV, un professionnel du télémarketing. Baker a déclaré avoir fondé la société américaine de financement de Salt Lake City, American Public Resource, car il espérait soutenir des objectifs louables comme aider les anciens combattants. L'entreprise a reçu près de 3 millions de dollars de 2017 à mi-2019 pour son travail de collecte de fonds pour PACS qui a dépensé de 0% à 7% pour leurs causes promues.

Baker a déclaré que ses employés n'essaient jamais de duper les donateurs et qu'il ne peut pas contrôler ce que ses clients, les PAC, font avec l'argent qu'il recueille.

"Mon travail consiste à transmettre un message et à faire de mon mieux pour m'assurer que je ne travaille pas pour un scumbag", a-t-il déclaré.

Richard Zeitlin, le plus grand collecteur de fonds du réseau lâche identifié par Reuters, a déclaré à un journaliste dans une brève interview qu'il avait fermé tous ses centres d'appels, disant: «Je voulais un changement de direction». Interrogé sur les affirmations des ex-employés de tromperie dans les pratiques de collecte de fonds de son entreprise, il a refusé de discuter des détails.

"Comment puis-je savoir que vous dites la vérité ou que les gens qui vous ont parlé disent la vérité?", A-t-il dit.

L'été dernier, après avoir été critiqué par les régulateurs de l'État et du gouvernement pour fraude présumée dans la collecte de fonds pour les organismes de bienfaisance, il a défendu sa réputation sur un site Web appelé richardzeitlintruth.com.

Tout en reconnaissant que chaque industrie a ses «mauvaises pommes», il a écrit: «À ce jour, il me semble étrange qu'une industrie qui a embauché au fil des ans des centaines de milliers de personnes (peut-être des millions), dont beaucoup ont eu du mal à maintenir plus les emplois de jour traditionnels, deviendraient un tel sac de boxe pour le gouvernement et les médias. »

Bureaux anonymes, propriété peu claire

Dans une petite ville de l'Alabama, à la lisière de la forêt nationale de Talladega, à côté d'un restaurant chinois, se trouve une boutique aux fenêtres en miroir et sans panneaux.

Le centre d'appels de Sylacauga, visité par Reuters l'année dernière, était exploité par la société TPFE Inc, basée à Las Vegas, une société contrôlée par Zeitlin. Comme beaucoup de ces centres de télémarketing nichés dans des centres commerciaux ou des parcs de bureaux, il n'offrait aucun indice sur ce qui se passait à l'intérieur.

Les registres des campagnes fédérales racontent une partie de l'histoire. Au cours de la période de 2 ans et demi examinée par Reuters, les dossiers montrent que TPFE et trois autres entreprises Zeitlin ont gagné plus de 27,6 millions de dollars pour la collecte de fonds PAC.

Par exemple, l'opération a permis de recueillir 16,8 millions de dollars pour les SAA fondés par Robert Piaro de Fredonia, Wisconsin, qui prétendaient soutenir la police, les anciens combattants et les personnes atteintes d'un cancer du sein. Selon les dossiers, environ 82% de l’argent, 13,8 millions de dollars, sont allés aux entreprises de Zeitlin, tandis que Piaro a perçu 190 613 dollars de salaire des PAC.

Un comité Piaro, Americans for the Cure of Breast Cancer, a recueilli 1,6 million de dollars de dons grâce aux opérations de collecte de fonds de Zeitlin et a versé une contribution caritative, 10000 dollars à la Fondation Susan G.Komen – moins de 1% du total des dépôts de campagne recueillis.

JoAnn Coleman, 63 ans, ingénieur en construction de Gaithersburg, Maryland, a déclaré qu'elle était particulièrement vulnérable à un pitch pour le PAC du cancer du sein.

«J'avais un cancer du sein, alors ils savaient comment m'attraper», a-t-elle déclaré. Quand elle a réalisé plus tard qu'il s'agissait d'un télévendeur PAC, elle s'est sentie exploitée. "Quelle raquette, oh mon Dieu."

Piaro a refusé de commenter.

Sur son site Web, Zeitlin a déclaré que les revenus de ses entreprises – qu'il a décrits comme 80% à 90% du produit – «peuvent sembler élevés» mais sont en fait standard pour l'industrie et sont nécessaires pour compenser les coûts élevés de la technologie et «le temps intensif consommer du travail. "

En tant que collecteur de fonds pour des organismes de bienfaisance, Zeitlin a eu des problèmes avec les régulateurs.

En 2018, la Federal Trade Commission a poursuivi Zeitlin pour pratiques prétendument trompeuses en matière de collecte de fonds caritative, mais l'affaire a été suspendue parce qu'un grand jury enquêtait, selon des documents judiciaires. La FTC a refusé de commenter.

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Zeitlin a déclaré à Reuters qu'il n'était pas la cible de l'enquête du grand jury. Il a seulement dit qu'il était basé en Floride; Reuters n'a pas pu déterminer la juridiction spécifique.

Ni Zeitlin ni son avocat n'ont commenté le procès de la FTC. Zeitlin, dont les opérations ont également été examinées par le Center for Public Integrity et d'autres médias, a déclaré sur son site Internet qu'il "n'a jamais été accusé, inculpé, jugé ou condamné pour quoi que ce soit".

Certaines opérations de collecte de fonds politiques changent fréquemment de lieu, opèrent sous des noms différents ou se dissolvent et refont surface sous un autre nom, ce qui rend difficile la traçabilité de leur propriété, de leurs activités et de leurs relations.

"Vous ne mentez pas, mais vous êtes extrêmement trompeur"

Reuters n'a pas non plus pu déterminer la propriété d'une autre grande opération de collecte de fonds avec un centre d'appels à Hoover, en Alabama, à environ 45 miles du centre de Zeitlin à Sylacauga. Des journalistes ont visité le centre l'été dernier, bien qu'il ait depuis fermé.

Sous différents noms, l'opération de collecte de fonds a travaillé pour certains des mêmes PAC que les entreprises de Zeitlin et a employé certaines des mêmes personnes, selon les registres internes des PAC, les dossiers des sociétés d'État, les entretiens avec les employés et les dépositions de déposants dans une affaire civile sans rapport avec Cet article. Il a également des racines dans la collecte de fonds de bienfaisance.

L'opération de collecte de fonds a utilisé des dénominations sociales, y compris Charity Promotions, de 2013 à 2016, et Charity Appeal, de 2016 à 2018, selon plusieurs entretiens avec d'anciens employés et des dossiers publics. Les collecteurs de fonds sont ensuite allés travailler pour les PAC sous les noms Politicause et Pledge Assistance, tous deux enregistrés dans le Wyoming, ce qui nécessite peu de divulgation de la part des entreprises.

Ensemble, Politicause et Pledge Assistance ont gagné près de 20 millions de dollars entre janvier 2017 et la mi-2019 pour collecter des fonds pour le PACS, selon les dossiers de financement de campagne. Ces deux sociétés de financement, dont la propriété n'est pas claire, ont été dissoutes – Pledge Assistance en juillet 2018 et Politicause en juin 2019, selon les documents du Wyoming.

Les entrevues et les dossiers indiquent que les gestionnaires des deux entreprises ont déjà travaillé dans une entreprise Zeitlin appelée Courtesy Call. Aucun des trois gestionnaires que Reuters n'a pu identifier n'a pu être joint pour commenter.

Au moment de la visite de Reuters, le centre d’appels Hoover de l’entreprise était bourré de bureaux et d’appels sur les casques. Le bureau autrement fade était décoré d'affiches du film «Glengarry Glen Ross», une histoire de vendeurs de télévendeurs impitoyables installés dans une chaufferie immobilière. «Fermez toujours», lit une affiche. "Le café est pour Closers Only", a lu un autre.

À la recherche de «naturels»

Lors d’entrevues, une douzaine d’anciens employés de Politicause et du TPFE de Zeitlin ont décrit les techniques qu’ils utilisaient pour faire des dons, laissant aux contributeurs l’impression qu’ils donnaient à de bonnes causes.

"Vous ne mentez pas, mais vous êtes extrêmement trompeur", a déclaré Jason Jones, 24 ans, ancien employé de Politicause.

La formation était minimale, la pression implacable et le roulement élevé, ont déclaré les travailleurs. Si de nouveaux travailleurs ne faisaient pas de ventes, ils étaient rapidement licenciés. «C’est un environnement de nage ou de baignade. Ils recherchent des produits naturels », a déclaré Jones, ajoutant que les bons interprètes pouvaient rapporter de 1 000 $ à 1 500 $ par semaine.

D'anciens appelants au TPFE et à Politicause ont déclaré avoir reçu des scripts et des FAQ qui les obligeaient à mentionner que les groupes étaient des comités d'action politique, mais que les gestionnaires leur avaient dit de passer outre les révélations sur qui appelait et comment l'argent serait utilisé.

"Ils ont dit de le présenter comme s'il s'agissait d'un organisme de bienfaisance, mais aussi discrètement et rapidement que possible, glissez que c'était un PAC", a déclaré Lefler, qui a travaillé au TPFE jusqu'en mars.

Les appelants ont déclaré qu’ils avaient déjà affiné leurs arguments caritatifs et qu’il leur était donc facile de les réaffecter aux comités politiques, faisant appel au patriotisme et à ce que l’on appelait «tirer la corde sensible».

Une FAQ, donnée aux appelants à Politicause et examinée par Reuters, a façonné le terrain de collecte de fonds pour un super PAC appelé l'American Coalition for Injured Veterans. C'est «une organisation qui (sic) plaide pour ceux qui le méritent le plus et sont souvent laissés pour compte: les vétérans américains, en particulier les sans-abri et les handicapés», indique la FAQ.

Si les donneurs potentiels soupçonnaient qu'ils avaient donné au groupe auparavant, les appelants ont été invités à dire: «Je n'ai aucun moyen de le savoir car nous pensons que les dons proviennent du cœur et non de la main, nous gardons donc tous les dossiers de dons confidentiels, »Selon la FAQ.

Le PAC, organisé par Zachary Bass, a consacré 90% de sa participation à la collecte de fonds, montrent les documents de campagne. Il a dépensé 103 700 $ au nom des candidats à la Chambre – environ 3% du total, et il n'a rien apporté directement aux groupes d'anciens combattants.

Bass, qui a mis en place plusieurs autres super PAC, a refusé de commenter.

Dans l'industrie, les appels sont générés par ordinateur avant d'être acheminés vers les télévendeurs, ce que les employés de Politicause et de TPFE ont déclaré permettre à leurs entreprises de maximiser le nombre d'appels – et de harceler les gens à plusieurs reprises.

«Ils ont appelé 4 fois en une journée. Nous leur avons dit à plusieurs reprises d'arrêter de nous appeler », a déclaré une personne contactée par Politicause auprès de la FTC en avril 2019, notant que le ménage figurait sur une liste de numéros exclus.

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Les règles fédérales sur les numéros de télécommunication exclus ne s'appliquent pas aux collectes de fonds politiques ou à but non lucratif. Reuters a obtenu les dossiers de plainte de la FTC, dont les noms ont été caviardés, par le biais d'une demande en vertu de la Freedom of Information Act. La réponse de la FTC aux plaintes n’est pas consignée dans les dossiers.

Les emplacements à Politicause et TPFE ont été adaptés pour éviter les allégations de fraude, ont déclaré d'anciens appelants, notant que les conversations étaient parfois surveillées par les responsables de la conformité de l'entreprise. À Politicause, par exemple, certains ont dit qu’on leur avait initialement dit de dire que les dons seraient utilisés pour «aider» à acheter de nouveaux équipements de police et d’incendie. Mais parce que cela donnait à penser que les donateurs contribuaient directement à l'achat de nouveaux équipements, les appelants ont déclaré que les gestionnaires leur avaient demandé d'ajuster leur langue.

«Nous ne pouvions plus dire:« Nous aidons les policiers à obtenir des gilets pare-balles », mais nous pourrions dire:« Nous soutenons les efforts pour leur procurer des gilets pare-balles », a déclaré Jackie Armstrong, 32 ans, ancienne employée de Politicause.

Lorsqu'ils ont été interrogés par des donateurs potentiels sur le montant de l'argent qui irait à la cause qu'ils revendiquaient, les télévendeurs ont répondu que c'était la grande majorité.

"" Nous sommes fiers de dire que c'est une scission 90-10 "", a rappelé Jones, en laissant de côté que son entreprise obtenait la part de 90%. "" Nous souhaitons que ce soit 100, mais nous devons garder les lumières allumées. ""

Les travailleurs ont déclaré que les responsables de Politicause ont finalement freiné cette pratique, les obligeant à dire à la place qu'au moins 10% étaient allés à la cause. Les appelants ont dit qu'ils l'avaient fait rapidement et fièrement, en espérant que les gens ne s'en rendraient pas compte.

Au TPFE, les appelants ont déclaré qu'ils avaient dit aux donateurs potentiels que tous les bénéfices allaient à «couvrir les frais de l'appel». [for funds] et d'accomplir la mission », a déclaré l'ancien employé Jake Adair, 28 ans.

"Juste assez pour qu'ils ne demandent plus", a-t-il ajouté.

De la prison à la chaufferie

James Dellinger, 34 ans, a déclaré que lui et d'autres appelants étaient entrés avec une qualification remarquable – ils étaient en prison.

Alors qu'il était dans la prison du comté de Shelby pour crime de vol de camion, Dellinger a déclaré qu'il avait commencé à travailler dans un centre de la banlieue de Birmingham, alors connu sous le nom de Charity Promotions, dans le cadre de son programme de libération du travail parrainé par le gouvernement. La société a ensuite été rebaptisée Politicause.

Ces travailleurs étaient un bassin de main-d'œuvre pratique – et qualifiés pour amener les gens à ouvrir leur portefeuille, ont déclaré d'anciens appelants.

"Nous avons été doués pour parler avec fluidité à ces personnes", a déclaré Dellinger, qui, selon les dossiers judiciaires, a été reconnu coupable de crimes, notamment de vol de camion et d'autres charges de cambriolage.

Certains des employés de TPFE ont également été condamnés pour crime, selon plusieurs anciens appelants et des archives judiciaires. Le centre d'appels de Sylacauga employait des détenus en liberté provisoire, un arrangement qui a apparemment pris fin avant 2018, ont déclaré les anciens appelants.

"Qu'y a-t-il de mal à donner une deuxième chance à quelqu'un?", A répondu Zeitlin lorsque Reuters l'a interrogé sur ses pratiques d'embauche.

Politicause et TPFE avaient tous deux des procédures pour empêcher les travailleurs condamnés pour fraude de gérer les informations de carte de crédit, ont déclaré d'anciens appelants, bien que les travailleurs de Politicause aient déclaré que les règles étaient parfois assouplies pour les personnes très performantes.

Zeitlin n'a pas répondu aux questions sur ce problème.

L'abus de drogues a été un problème dans les deux centres d'appels, ont déclaré d'anciens employés. Ils ont dit qu'il n'était pas rare de trouver des aiguilles dans la salle de bain ou qu'un appelant s'évanouisse à son bureau.

Jessica Blanchard, 23 ans, qui a travaillé à Politicause en 2018, a déclaré que de nombreux appelants étaient des toxicomanes de maisons de transition ou des détenus en détention provisoire.

Armstrong, ancien employé de Politicause, a déclaré qu'il avait été licencié en 2018, lorsque le centre d'appels avait fait une collecte de fonds caritative, pour avoir de la drogue au travail. Une semaine plus tard, a déclaré Armstrong, il a été réembauché pour aider à collecter des fonds pour les comités d'action politique.

«C'est la seule chose dans la vie dans laquelle je sois (explétif) doué», a déclaré Armstrong, qui enregistre des preuves de vol et de drogue. "La plupart des gars qui sont vraiment bons sont des criminels."

L'argent facile

Par Jarrett Renshaw et Joseph Tanfani

Création: Troy Dunkley

Sous la direction de Julie Marquis

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